Cancro al seno: scoperta una proteina legata alle metastasi

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Jean-François Côté, ricercatore presso il Montreal Clinical Research Institute (IRCM) e Professore presso la Facoltà di Medicina dell’Università di Montréal, studia le metastasi, la principale causa di morte correlata al cancro al seno. Recentemente, il suo team ha scoperto una proteina che, una volta disattivata, potrebbe impedire lo sviluppo di metastasi in un tipo di cancro aggressivo, il carcinoma mammario HER2-positivo. A una donna su otto verrà diagnosticato un cancro al seno durante la sua vita e si prevede che ne morirà una su 30. I risultati di questo studio, pubblicati sulla rivista Cell Reports, potrebbero migliorare questa prognosi.

Cellule ‘astute’

Un tumore canceroso si sviluppa quando le cellule proliferano ad un tasso anormalmente elevato e si agglomerano in tessuto sano. Alcune di queste cellule sono ancora più furbe. “A volte, le cellule tumorali riescono a lasciare il tumore e a diffondersi nel corpo, il che complica l’evoluzione della malattia”, ha detto Côté, Direttore dell’Unità di ricerca sull’organizzazione del citoscheletro e della migrazione cellulare dell’IRCM. Queste cellule si muovono più facilmente rispetto alla maggior parte dei loro coetanei. Si staccano dal tumore, entrano nel flusso sanguigno e raggiungono altri organi, ad esempio i polmoni, le ossa o il cervello. Chiamate “cellule metastatiche”, sono più difficili da distruggere mentre si diffondono ad altre parti del corpo e sono più resistenti ai trattamenti attuali; Il 90% delle morti per cancro al seno sono causate da metastasi. Quindi, una priorità in oncologia è quella di prevenire la diffusione delle cellule tumorali perché ha il potenziale di salvare molte vite.

Un obiettivo promettente

Côté e i suoi collaboratori hanno fatto un passo verso il blocco effettivo delle metastasi. Nello studio, il team IRCM ha dimostrato che una proteina, AXL, influenza l’insorgenza di metastasi nel tumore HER2-positivo, un tipo aggressivo che rappresenta il 20 per cento dei tumori al seno. Nei tumori al seno HER2-positivi, le cellule con alti livelli di AXL hanno maggiori probabilità di distaccarsi dai tumori per formare metastasi. La ricerca è stata condotta su topi e campioni di cellule tumorali prelevate da pazienti oncologici a Montreal. Anche gli indicatori statistici sui pazienti sono incoraggianti. Nelle donne con tumore HER2-positivo, è stato riscontrato che meno AXL è presente, migliore è il tasso di sopravvivenza. In precedenza, i ricercatori avevano collegato la proteina AXL ad un altro tipo di cancro, il carcinoma mammario triplo negativo, ma nessuno aveva esaminato la sua presenza nel cancro HER2-positivo prima di Côté e del suo team.

“Sulla base di questa scoperta, un trattamento mirato ad AXL potrebbe ridurre il rischio di metastasi“, ha affermato Côté.

È già stato dimostrato che l’azione di AXL può essere ostacolata. I ricercatori dell’IRCM hanno somministrato una terapia farmacologica inibente AXL ai topi con tumori HER2-positivi e hanno scoperto che le metastasi erano meno inclini a svilupparsi. Il farmaco è attualmente in fase di sperimentazione in studi clinici per vari usi terapeutici. Se gli studi successivi avranno lo stesso successo, questo trattamento potrebbe anche essere usato per trattare i pazienti con cancro al seno: agirebbe da complemento alle terapie mirate al tumore HER2-positivo.

Ulteriori lavori sono già in corso nel laboratorio IRCM.

“Al momento, stiamo controllando se l’ambiente del tumore, come i vasi sanguigni e il sistema immunitario, è influenzato quando l’AXL è inibito”, ha detto Côté.